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¿Qué son los cables submarinos?

Quizás no sabes de su existencia, aunque parezca que hoy en día vivimos en una era inalámbrica y plagada de satélites, los principales responsables de que tengas conexión a Internet son los más de 1.000 millones de metro de cables submarinos.

Un cable submarino es un cable de cobre o fibra óptica que se instala en el fondo del mar para los servicios de telecomunicaciones. Su importancia es vital para interconectar todos los equipos del mundo.

Historia

Con respecto al servicio de la telecomunicación, principalmente al servicio telegráfico, los primeros ensayos de cables submarinos formados por hilos de cobre recubiertos de un material aislante permitieron, tras varias pruebas, en 1852 el primer cable submarino que unía el Reino Unido y Francia a través del canal de la mancha. Aunque poco tiempo de después de instalarlo unos pescadores lo cortaron por accidente, bastó para probar que un cable submarino funcionaba por lo que provocó una expansión por todo el mundo.

Empezaron uniendo zonas de menos de 25 millas náuticas como Irlanda y Escocia, Irlanda y Gales, Suecia y Dinamarca entre otros. Gracias a los cuales nos hicieron ganar experiencia sobre el tendido y la durabilidad de los materiales.

En 1868 se instaló finalmente un cable que atravesaba el océano Atlántico, conectando Irlanda con Canadá. Este cable optimizaba drásticamente el tiempo de comunicación de Gran Bretaña y Estados Unidos. De tardar días en enviar un mensaje por barco, a simplemente unas horas.

Fue el matemático irlandés William Thomson junto al especialista estadounidense en telégrafos Cyrus West Field quienes se aventuraron a instalar este cable en un contexto donde la idea de poder comunicarse a grandes distancias en poco tiempo era aún más importante que la luz eléctrica.

Composición

Los cables actuales no son muy gruesos, pueden llegar a alcanzar el tamaño de un brazo humano de grosor. Aunque parezca extraño, cuanta más profundidad alcance el cable, menor será la protección mecánica que necesite. Esto es debido a que, a esas profundidades es menor la probabilidad de sufrir daño tanto por anclas o redes de arrastre de un barco.

Suelen estar compuesta de fibra óptica en el centro, con recubrimientos de plásticos, cables de acero para resistencia mecánica, conductores de cobre para poder alimentar a los repetidores y finalmente una funda exterior de tereftalato de polietileno para aislarlo completamente del agua.

Instalación

Para instalar un cable submarino, es necesario realizar una serie de pasos. Primero se debe seleccionar una ruta provisional, luego se debe obtener los permisos de las autoridades competentes para su instalación. También se debe realizar un sondeo minucioso de la ruta para minimizar el impacto medioambiental y maximizar la protección del cable. El último paso es instalar el cable.

Este paso es el más complicado, se ha de llevar a cabo con precisión para modificar lo mínimo el fondo marino. Para ello se debe seguir la ruta del sondeo y llevarlo a cabo con barcos especializados.

Se necesita la ayuda de buzos en las aguas más superficiales para asistir el cable y en las aguas más profundas se contará con la ayuda de vehículos submarinos de operación remota.

Además, se realizar una zanja en el camino por donde pasa el cable. Con agua a presión o incluso con arados se construye un corredor de al menos un metro de ancho y de profundo, para protegerlos frente a fondeo de barcos y demás.

Cada cierto kilómetro es necesario colocar unos repetidores para garantizar la potencia de la señal. El momento más delicado es cuando se conecta el cable con las estaciones terrestres. Normalmente, el cable se encuentra en el barco principal y es necesario hacer uso de una embarcación mas pequeña para acercar los extremos a la costa.

El Mapa de cables submarinos

Según TeleGeography, una firma de consultoría e investigación del mercado de las telecomunicaciones, ha trazado un mapa interactivo con todos los cables submarinos que hay desplegados en todo el mundo, con los datos de las empresas a las que pertenecen y la fecha en la que empezaron a transmitir datos con los mismos.

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